Книга или автор
4,2
99 читателей оценили
269 печ. страниц
2019 год
16+

Глава 1

Ничто так не отталкивает мужчину от брака, как полное отсутствие у потенциальной невесты приданого.

Тэсс Годвин мертвой хваткой впилась в потертую ручку старенького саквояжа, словно за соломинку во время шторма, уныло глядя на серый после проливного дождя перрон Вилья-де-Лакаса. Поезд, что привез ее в этот город-курорт, «Последний шанс», как называли его в народе, давно скрылся из виду, все прибывшие на нем вместе с ней разошлись, перрон опустел, но Тэсс всё не решалась двинуться с места.

Забавно, общий вагон, билет на который они с Кейтлин смогли купить, лишь продав швейную машинку мачехи (единственный способ их заработка), был до отказа набит представительницами прекрасной половины человечества всех мастей. Молодые и не очень, богатые и бедные, худышки и полноватые, блондинки, брюнетки, рыжие, – всех их объединяли одна общая цель и хорошо знакомый Тэсс голодный блеск в глазах.

Еще бы, ведь Вилья-де-Лакас считался городом женихов. Один раз в год и только летом в этом удивительном месте на берегу Латтеркенийского моря, изобиловавшего диковинной растительностью и радовавшего глаз буйством красок, проходил большой экономический съезд. Со всех миров сюда съезжались лучшие представители знати и все мировые предприниматели. А вслед за ними прибывали вагоны вот таких вот потенциальных кандидаток в старые девы, что в предыдущих сезонах не имели популярности среди кавалеров, оттого сейчас, оставшись не у дел, пытались ухватить свою последнюю возможность за хвост.

Тэсс Годвин исполнялось двадцать шесть лет. Вследствие возраста прошедший в Мальдонадо – городе, где проживала она со своей мачехой – сезон был для девушки последним. Больше ее не пустят ни на один светский вечер, не пригласят на бал и даже в гости, а значит, шанс встретить суженого не остается. Все надежды Тэсс и Кейтлин теперь были связаны с Вилья-де-Лакасом.

С тех пор, как десять лет тому назад умер ее отец, и они с мачехой узнали истинное состояние их дел, женщины поняли, что единственный способ им не умереть с голоду – это найти для Тэсс подходящую партию. Вольдемар Годвин был неплохим человеком, добрым мужем и отцом, но заядлым карточным игроком и выпивохой. Его тело еще не успело остыть, а Тэсс и Кейтлин – как следует проститься с любимым человеком, а в их дверь уже стучали ростовщики и, тряся перед лицами перепуганных женщин расписками, требовали с них денег, от сумм которых у обеих дам екали сердца.

Тогда-то и наступила самая черная полоса в их жизни, переступить которую, они не были в состоянии до сих пор. Кейтлин была потрясающей мачехой: доброй, заботливой, бескорыстной. Она появилась в жизни Тэсс, когда девочке еще не исполнилось семи лет, и положила жизнь на воспитание приемной дочери. После смерти мужа, дабы рассчитаться с долгами, женщина вынуждена была расстаться с землями, принадлежавшими им, но которые, как выяснилось, уже много лет были заложены и перезаложены, продать мебель и хозяйство в доме и распустить слуг. Оставшись без помощи, она сама вела хозяйство, готовила еду и вела уборку, а по вечерам подрабатывала портнихой, обшивая таких же, как они, небогатых соседей. Кейтлин экономила каждый медяк, научилась торговаться на рынке и освоила все секреты бережливости. Но тяжело заработанных денег едва хватало на обучение девочки и покупку модных нарядов, без которых Тэсс не принял бы свет.

Видя, как мучается ее горячо любимая мачеха, как порой плачет ночами, как некогда красивые ухоженные руки женщины теперь погрубели и стали мозолистыми, Тэсс поняла, что все ее детские мечты о прекрасном возлюбленном стоит похоронить раз и навсегда. Теперь ее главной задачей являлось найти себе мужа, пусть не сильно богатого, но зажиточного, что возьмет на себя оплату их счетов, содержание дома и безбедную жизнь приемной матери. Тэсс с юного возраста морально подготовила себя к тому, что в ее жизни не будет любви. В свете вообще браки по расчету были делом обыденным, тем более для таких бесприданниц, как она. Обедневшим молодым особам оставалось лишь выйти замуж за первого встречного, сделавшего им предложение – порой старого, некрасивого, скучного и не блещущего умом, главное – с тугим кошельком.

Но увы, даже таким жертвенным мечтам девочки не дано было сбыться.

Едва окончив школу, Тэсс пояснила мачехе, что теперь они устроят настоящий сезон охоты на женихов. Кейтлин была потрясена выбором приемной дочери и приняла ее жертву только после долгих уговоров и вразумительных доводов девочки. На последние средства они накупили нарядов и отправили девушку на первый бал.

Забавно, но Тэсс до сих пор носила те же платья, что приобрели они с Кейтлин тогда, почти десять лет тому назад. Давно выцветшие и вышедшие из моды, перешитые по несколько раз, старые платья стали буквально визитной карточкой Тэсс Годвин, в которых она появлялась на светских раутах от сезона к сезону. А надежды девочки и ее мачехи на лучшую жизнь, как и наряды Тэсс, с каждым годом блекли и увядали.

Ее первый бал закончился ничем. Вернее сказать, болезненным позором для юной особы. Несмотря на то, что Мальдонадо был столицей их государства и самым большим городом страны, сплетни в нем распространялись со скоростью ветра. Едва Тэсс стоило появиться на балу, как она узнала, что всем на нем известна ее нелегкая судьба. Дочь бывшего промышленника, но разгильдяя, мота и игрока, Вольдемара Годвина, привлекла внимание присутствующих лишь ненадолго, да и то ради сплетен, которые можно было обсудить, бросить злорадные взгляды в спину, да забыть. А после никогда не обращать внимания на это «убогое создание», некрасивое, да к тому же бедное.

Первое время Тэсс искренне не понимала, почему ее танцевальная карта не заполнена ни одним именем, почему ни один из присутствующих на балах молодых и не очень мужчин не бросает на нее мало-мальски любопытного взгляда, а ей изо дня в день приходится подпирать стены своей спиной. Еще детский ум отказывался принимать суровость жизни.

Да, Тэсс не была красива по классическим меркам. Слишком маленький рост, слишком худощавое телосложение, которое в будущем сыграло ей неплохую службу, ведь купленные наряды можно было носить из года в год, так как фигура девушки практически не менялась. Острые скулы, утиный нос и воистину лягушачий рот, а молочно-белая кожа каждое лето покрывалась веснушками. Зато и глаза, и волосы девушки отливали бронзой, а такого неожиданного цвета и сочетания редко в ком можно было встретить. Рядом с ней частенько подпирали стенку и менее красивые девушки, но даже они пользовались бОльшим успехом, чем Тэсс.

Первый сезон прошел неудачно, за ним последовали такие же второй и третий. И только год спустя Тэсс узнала, в чем была ее проблема. Узнала, как полагается, классически – случайно услышав злорадное перешептывание за спиной.

– Бедняжка, – заявила одна дама как-то вечером на одном из светских мероприятий, ехидно поглядывая на девочку поверх своего веера. Вразрез словам в ее голосе не слышалось сожаления. – Интересно, сколько она еще продержится вот так, стоя в углу никому не нужная и глядя на мужчин плотоядным взглядом?

– Держу пари, недолго, – добавила вторая дама, видимо, подруга первой. – Предлагаю сделать небольшие ставки, хотя бы будет чем заняться на этих скучных вечерах.

Она зевнула.

– Согласна, – вторила ей третья – дородная, пучеглазая женщина в бордовом парике. – Вы только поглядите, какими глазами она окидывает зал. Ни дать ни взять голодный олененок. Увы, ей ничего здесь не светит, ни сейчас, ни потом. Она, конечно, не красавица, но изюминка в ней все же есть. Вот только кроме этого изюма за ее душой ни гроша. Кто же позарится на простушку, чей папаша не позаботился о ее приданом?

– Подожди, Антония, – ответила первая дама. – Вот пройдет пара годков, девчонка выйдет из нежного возраста и сама обо все догадается. К тому времени все развратные старики, что сейчас бросают в ее сторону сальные взгляды, протянут к сиротке Годвин влажные щупальца, и она уже готова будет их принять.

– Не могу с тобой не согласиться, Рея, – кивнула собеседница. – Таким, как она, бесприданницам уготована одна судьба – в постели со смердящими, извращенными хрычами, которые каждую ночь будут пыхтеть над ее молодым телом, давая волю шаловливым ручонкам, а взамен обеспечивать ей по одному платью в год.

– Ой, и не говорите, девочки, – вступила в разговор очередная дама. – Нынешние пожилые холостяки и вдовцы совсем обнаглели. Они даже не дают молодым нищебродкам ни единого шанса. Пока их сыновья и внуки кружат в танцах богатых невест, их отцы и деды лишь, истекая слюной, поглядывают на бесприданниц и терпеливо ждут своего часа. А могли бы и пригласить бедняжку на вальс, пусть голодраночка порадуется немного.

– Увы, это вряд ли скрасит её жизнь, – подытожила та, что звалась Реей. – Разорившаяся знать ищет себе партию побогаче, состоятельные аристократы стараются подыскать в партнеры кого-то равного им. Этой девочке нет места среди нас.

Тэсс тогда удалось сделать вид, будто она не слышала этого разговора. Она даже смогла выстоять у стены весь вечер, гордо держа прямую спину и холодно улыбаясь всем присутствующим, но неизвестно как добралась до дома. Она ничего не сказала мачехе, но Кейтлин, имея чуткий сон, всю ночь слушала за стенкой горькие рыдания падчерицы. Сердце женщины обливалось кровью.

Наутро случился их первый серьезный разговор. Потом их было немало, таких же эмоциональных, долгих, непростых. Кейтлин умоляла Тэсс оставить пустые надежды и не тревожить растерзанную душу. Эти ничтожные, злоязычные стервы не заслуживают ее слез, а развратные старцы – тела девушки. Женщина предлагала покинуть этот город, перебраться в сельскую местность, возможно, купить корову и потихоньку сводить концы с концами. Но упрямая девочка не могла этого позволить любимой мачехе.

Кейтлин была аристократкой, она отказалась от прежней жизни, выйдя замуж за человека, стоявшего ниже ее в лестнице сословий. Родители женщины отреклись от единственной дочери после ее брака с Вольдемаром Годвином. Кейтлин подарила чужому ребенку материнскую любовь, которую Тэсс не имела до этого – родная мать девочки умерла при родах. Кейтлин даже не рискнула завести собственных детей, так как боялась, что это скажется на психологическом здоровье падчерицы. И вот теперь эта благородная, сильная женщина готова была гнуть спину с мотыгой в руках на солнцепеке, поедаемая множеством кровососущих насекомых, лишь бы ее приемная дочь не страдала от унижения. А ведь до встречи с ее отцом даже не умела держать иголку в руках. Зато теперь их случайно найденная на чердаке в доме швейная машинка служила основным средством дохода.

Нет, Тэсс не позволит приемной матери потерять силу и здоровье. Кейтлин не создана для деревенской жизни, и девушка сделает все возможное, чтобы женщина имела сытую, безбедную, достойную ее жизнь в городе.

Но годы шли, а ситуация не менялась. Со временем Тэсс стала замечать, что в отношении к ней со стороны сильного пола на светских раутах что-то произошло. О чудо, ее, наконец, перестали игнорировать, но выглядело это так, что, казалось, лучше бы уж продолжали не обращать внимания. Тэсс улыбались, вели с ней короткие церемониальные беседы и даже – о, Боже! – приглашали на танцы. Но то всегда были глубокие старцы, от которых пахло сыростью чулана, а внешний вид не вызывал эстетического наслаждения.

И все бы ничего – Тэсс готова была принять любого и подарить ему свою любовь и заботу, кто даровал бы ей в обмен на руку и сердце возможность видеть Кейтлин счастливой. Но старики, что, наконец, заметили ее в толпе, судя по их виду, не желали делать девушке предложения. Они нахально ощупывали своими узловатыми руками ее тело во время танцев, в их рыбьих взглядах все чаще прогладывала грязная похоть, а многие даже позволяли себе отпускать сальные шуточки в ее сторону, намекая на возраст девушки и упущенные возможности.

Что, кстати, делали не только пожилые мужчины. Теперь уже и молодые люди не стеснялись вскользь упоминать о непростом положении Тэсс. Один из таких нахалов встретился молодой госпоже Годвин прошедшей весной. Некий Скотт Молл, сын нефтяника, пока его родитель трудом и пОтом ковал любимому чаду счастливую молодость, лоботряс и повеса сынок проводил лучшие годы в будуарах и за карточными столами. Он появился в Мальдонадо случайным наездом и задержался на весь весенний сезон. Девушка наконец увидев новое нестоличное лицо, старалась изо всех сил привлечь к себе внимание, полагая, что господин Молл еще не осведомлен о ее бедственном положении и, возможно, у Тэсс появился шанс. Но она ошиблась. Молодой хлыщ, сразу выяснив, что к чему, без обиняков объяснил Тэсс, что восхищен ее красотой и обаянием, пленен и очарован, но не собирается связывать себя узами брака, чтобы затащить ее в постель. Он всего лишь подождет и получит товар за бесценок. Разумеется, он готов раскошелиться на содержание бедной любовницы, но волочиться ради этого в церковь не намерен. К тому же ждать осталось недолго.

Недолго.

Тэсс обреченно вздохнула. В сентябре ей исполнится двадцать шесть, прошедший сезон был последним в ее жизни, осенью ее, незамужнюю, уже не пустят ни на один прием. Таковы безжалостные законы их циничного мира. Следовательно, если этим летом на пресловутом курорте, насмешливо именуемым «Последним шансом», она не встретит будущего мужа, в жизни Тэсс остается только два пути: позорная участь любовницы богатого старика, которая лишит ее всех знакомых и разучит уважать саму себя, или проживание в сельской местности, гибельное для ее горячо любимой Кейтлин.

Итак, Вилья-де-Лакас.

Тэсс поправила шляпку, убрала с лица выбившийся из прически локон, прижала к груди тряпичный ридикюль, прохудившийся и выцветший от частых стирок, и осторожно направилась вперед, в неизвестное ей будущее.

Читать книгу

Невесты на охоте

Ксении Эшли

Ксения Эшли - Невесты на охоте
Читать книгу онлайн бесплатно в электронной библиотеке MyBook
Начните читать бесплатно на сайте или скачайте приложение MyBook для iOS или Android.